死亡4小時豬腦恢復功能!耶魯實驗重新定義生死

什麼是死亡?當所有腦功能喪失,或心肺循環功能喪失,大多數國家會在法律上宣定其死亡。但是,最新《Nature》的封面論文裡,耶路段團隊利用「腦復甦」技術動搖了生與死的界線,雖然並沒有觀察到任何能代表意識、知覺或其它大腦高級功能,但這也足以在倫理和法律界投下了震撼彈。

來自耶魯大學醫學院的團隊建立了一套名為Brain Ex的體外灌輸系統,能讓死亡4小時後的豬腦,恢復腦循環和部分腦細胞功能,並維持至少6小時。儘管這些大腦的主人已死亡4個小時,但在接入Brain Ex系統後,這32個大腦恢復了主要動脈、小血管和毛細血管的循環。

而且,當施加了一種用於增加人腦血流的藥物後,研究人員發現這些豬腦的血管出現擴張,由此可見,大腦對藥物也產生了相應的反應。此外,隨著復甦時間增長,大腦皮層的細胞死亡有所減少,而且還有部分細胞功能得到恢復。

哺乳類的大腦或許沒有我們以為的那麼脆弱

實驗維持了6小時後,由於資源有限而人為中斷了灌輸,如果不中斷,Brain Ex系統可以維持豬腦功能多久、是否有可能恢復全部正常的腦功能,目前還不得而知。

人們一直認為哺乳類的大腦十分脆弱,一旦停止供血,缺氧和耗能都會很快造成神經元的死亡。然而此次結果,卻挑戰了過去的。雖然在目前的實驗條件下,沒有跡象表明這些大腦恢復了意識、感覺或其他高級腦功能相關的全腦電活動,團隊也指出,神經生理活動的復甦與整體功能的恢復不可相提並論,但期刊上的評論認為,Brain Ex研究開闢了以前無法想像的可能性。

挑戰生與死的倫理問題

美國杜克大學的法律與哲學教授Nita Farahan認為,這項研究挑戰了長期以來動物或人類是死是活的定義,他們呼籲制定相應的指南,來應對這項研究引發的倫理困境。

另一些學者,從器官移植的角度提出了問題。通常,在捐獻者心肺停止的幾分鐘後,為了被捐獻者可以獲得健康的器官,器官移植的工作必須爭分奪秒進行。

但是隨著腦復甦的不斷進步,死亡幾小時的大腦仍然有復甦的可能性,「傾向於獲取移植器官而放棄搶救,就可能顯得不那麼合理。」有限的醫療資源,應該要繼續用在腦復甦搶救,還是做器官摘取來救其他等待移植的人,勢必成為倫理學上難以避開的問題。

參考資料:Restoration of brain circulation and cellular functions hours post-mortem

期刊小檔案:《Nature》是世界上最早的科學期刊之一,也是全世界最權威及最有名望的學術期刊之一,首版於1869年11月4日。雖然今天大多數科學期刊都專一於一個特殊的領域,《Nature》是少數依然發表來自很多科學領域的一手研究論文的期刊。

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文/林以璿 圖/林以璿

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