COVID-19/比失去味嗅覺更糟!全球近650萬人恐已「嗅覺倒錯」

COVID-19全球確診病例數已超過1億人,許多感染者從嗅味覺喪失復原後,出現更嚴重的「嗅覺倒錯」症狀。簡單來說就是「香的變成臭的」,比失去嗅覺還要糟糕。按估計,全球約有650萬人出現此症狀,目前醫學界對此沒有任何有效的治療方法,甚至根本不知道該症狀發生的確切原因。

BBC報導,隨著病例數增加,本來被視為罕見症狀的嗅覺倒錯(parosmia)在越來越多感染者身上出現。患者從疾病中康復並慢慢找回嗅覺時,發現許多日常生活常接觸的事物聞起來都再也不一樣了,像是食物、香皂、香水,甚至親人,都散發著令人作嘔的臭味,患者的描述包括了「死亡、腐爛、腐爛的肉、糞便」等。

BBC指出,大約有65% COVID-19患者出現嗅覺喪失,其中10%會發展為「嗅覺倒錯」或是更罕見的幻嗅症。目前全球1億名感染者中,很可能有高達650萬人已受到嗅覺倒錯所苦。

有多少COVID-19患者嗅覺失靈了?

對於COVID-19患者的嗅覺問題,《Nature》近日的報導給出了詳細的解釋。雖然具體嗅覺異常的比例因研究而異,但大部分研究都顯示,嗅覺喪失屬於感染後的常見症狀。

去年6月發表的一篇綜述整合了8438位COVID-19患者的數據,發現41%的人報告了嗅覺喪失的症狀。去年8月發表的另一項研究中,伊朗基礎科學研究院研究員Shima T. Moein帶領的團隊對100位COVID-19患者進行了一次嗅覺鑑定測試,要求測試者聞好氣味後在多選題中選出答案。結果發現,96%的測試者有某種程度的嗅覺障礙,18%的人完全喪失了嗅覺。

「大部分情況下,這些患者會說他們的嗅覺是突然消失的。」這也提示該症狀與COVID-19相關,Moein說。很多時候,嗅覺障礙是COVID-19患者報告的唯一症狀。

去年10月發表的一項研究發現,相比政府監測的其他指標,如醫院急診量,自行報告的嗅覺或味覺變化,反而能更好地揭示感染的傳播情況。

COVID-19患者為何會對氣味不再敏感?

雖然這背後的機制尚未完全釐清,但當前的共識是,如果新冠病毒感染了鼻內神經組織,嗅覺便會消失。

當研究人員最早將嗅覺喪失作為COVID-19的症狀時,他們曾擔心新冠病毒感染的是鼻內的氣味感知神經元,這些神經元會將訊號傳遞給大腦的嗅球,造成病毒對大腦長驅直入。不過,對曾感染COVID-19患者進行的遺體解剖研究顯示,新冠病毒很少進入大腦。

哈佛大學的神經生物學家Sandeep Robert Datta領導的團隊反而發現,病毒感染的可能是鼻內支持感覺神經元的細胞,從而讓神經元易受攻擊、營養不足。

當然,COVID-19也可能透過其他方式導致嗅覺喪失。雖然研究人員對嗅覺相關機制有一定的認識,但他們並不清楚新冠病毒是如何影響味覺和化學知覺的。「據我所知,沒有誰能很好地解釋這個問題。」美國賓夕法尼亞州立大學食品科學教授John Hayes說。

受損的感覺最快要多久才能恢復?

對大多數人來說,嗅覺、味覺和化學知覺幾週內就能恢復。去年7月發表的一項研究指出,72%的出現嗅覺障礙的COVID-19患者,稱自己在一個月後恢復了嗅覺,這一比例在有味覺障礙的人群中是84%。

倫敦蓋伊和聖托馬斯醫院的耳鼻喉醫生Claire Hopkins對202名患者進行了一個月的隨訪,49%的人報告自己在此期間完全恢復了,另有41%的人報告症狀改善了。

但對嗅覺沒馬上恢復的人來說,可能會有嚴重後果。因為當嗅覺一點點恢復時,氣味通常會很難聞,或是和記憶中的氣味不同,這就是BBC報導的「嗅覺倒錯」,導致人們覺得「所有東西都聞起來發臭」。

還有患者一連幾個月都沒嗅覺,這背後的原因還不清楚。但Hopkins認為,如果發生這種情況,可能說明新冠病毒感染已經殺死了嗅覺神經元。

永久性失去嗅覺有哪些影響?

雖然對喪失嗅覺的研究並不如喪失視覺和聽覺這類感覺來得充分,但研究人員認為後果不容輕視。一個影響是患者更容易發生食物中毒和失火等危險事件。

比方說,嗅覺失靈的患者不太容易聞得出食物變質和煙霧的味道。2014年的一項研究發現,喪失嗅覺的患者發生危險事件的概率是有嗅覺正常人的2倍,這些危險事件包括食用變質食物。

其他的影響較難量化,Hayes說,如果父母不能透過「新生兒氣味」與他們的孩子建立樞紐,這種感覺是很失落的。Moein說,有研究顯示嗅覺與憂鬱相關,但其中的生物學機制尚不明確。

有恢復這些感覺的治療手段嗎?

如何恢復嗅覺?目前研究指出可以進行嗅覺訓練,讓人們定期去聞指定氣味,重新學習這些氣味。Hopkins正在與英國的AbScent慈善機構合作,疫情前就有證據顯示,這種方法能改善某些嗅覺障礙患者的嗅覺功能,但對一些人好像沒用。

至於這方面的藥物就更少了,Hopkins說。根據Hopkins團隊開展的初步臨床試驗,在COVID-19感染的早期,嗅覺喪失可能主要源於鼻細胞炎症,這時可以使用類固醇。

美國弗吉尼亞聯邦大學的Richard Costanzo和Daniel Coelho正在開展這方面的長期研究,不過,Coelho認為距離臨床應用還有「很多年」,而且最重要的問題是,應該要刺激哪部分腦區?研究人員還有一些科學問題需要搞明白。

參考資料:

  1. COVID’s toll on smell and taste: what scientists do and don’t know
  2. https://www.bbc.com/zhongwen/trad/world-55837462

文/林以璿 圖/林以璿

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