聞不到燒焦味⋯別以為嗅覺失靈沒關係 可能是長了鼻腫瘤!

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王先生最近覺得自己嗅覺好像變差了,但並沒有特別注意,只是吃東西的時候會比較沒有食慾、吃比較少,他還跟人家笑稱可以「減肥」。但某次他在煮湯的時候忘記,湯都燒乾了,卻沒有聞到燒焦的氣味,差點就引起火災。

嗅覺是怎麼產生的

嗅覺第一關是鼻腔黏膜內的嗅覺細胞,聞到氣味、轉換成化學訊號再經由12對腦神經中的第1對「嗅神經(olfactory nerve)」傳到腦部,在前額葉的嗅覺區域接收,產生我們認知中的嗅覺。

對動物來說,嗅覺是生存、狩獵的重要一環,但人類好像只把嗅覺當成「食慾的加分」,因為沒有嗅覺不會有生命上的危險,也不比視覺、聽覺的損傷來得大,真正妨礙的功能也很少,雖然根據統計,大概每10個人當中,就有一個人嗅覺失靈、或是嗅覺比以前差,但很多人會忽略這個問題。

但嗅覺其實跟味覺是相連的,口腔接收到味覺分子之後,也會將訊息傳到鼻腔,所以嗅覺失靈,吃東西的感覺也會改變,雖然還是可以吃出味道,但沒有「香、好吃」的感覺,造成食慾下降。

而嗅覺的失靈,最直接的,會因為聞不到燒焦、火災、瓦斯漏氣的氣味,有生命危險的可能,一般的日常生活也可能因為聞不到有毒物質的氣味、食物腐敗氣味,讓自己增加中毒的機率;而嗅覺失靈也可能是鼻腔腫瘤,或是腦神經受損造成,可能引發其他疾病,所以也不可不處理。

喪失嗅覺的原因

當然,因為嗅神經是腦神經的一環,隨著時間流逝,會因為慢慢退化而傳導功能下降,再加上嗅神經就在鼻腔上方,是腦神經中最接觸外界的,退化的速度也更快。

嗅覺通道阻塞

最常見的失去嗅覺,其實是在感冒的時候,因為感冒會造成鼻黏膜腫脹,引發鼻道狹窄,而鼻內長息肉,或是過敏性鼻炎造成的持續發炎、鼻竇炎,甚至是鼻內腫瘤侵犯到嗅覺黏膜細胞,也會導致嗅覺失靈。這一般只要動手術拿掉阻塞物,或是等待發炎結束,其實就可以解除狀況。

但如果發炎持續太久,或是阻塞太久,讓嗅覺細胞已經失靈、沒辦法再順利的接收氣味分子,或是已經影響到嗅神經的功能,即便動手術也無法回到原本的狀況。

比起感冒造成的嗅覺失靈,鼻竇炎因為是慢性發炎,所以嗅覺是慢慢的消失,可能會被忽略,但如果有相關過敏症狀、流很濃的鼻涕,就要注意檢查,免得拖太久無法回復;如果伴隨長期、單側的鼻塞或流鼻血,就要特別注意可能是鼻腫瘤,趕緊去耳鼻喉科檢查。

嗅神經損傷

嗅神經損傷的原因可能來自外傷,包含車禍、撞到頭等,這時候要評估嗅神經是只有腫脹、發炎,或是已經斷裂,前者還可以慢慢修復,但後者很難再恢復嗅覺功能。

另外,環境污染導致刺激的氣味分子過度刺激鼻腔黏膜,或是放射線照射頭頸部,也會造成神經損傷,藥物副作用也可能傷害到嗅覺神經,這都要跟醫師討論,改變藥物的使用。

而先天性的嗅神經發育不良,或是腦部腫瘤壓迫到嗅覺區也會影響嗅覺,或是神經退化性疾病如帕金森氏症也可能影響到。但基本上,感冒造成的嗅覺失靈約佔30%,鼻竇發炎15%,這些有8成以上可以恢復,其他神經性損傷則只有4、5成可以恢復,而且病程超過1年以上,幾乎不可能完全恢復。

除了手術、類固醇來解除發炎造成的嗅覺失靈之外,如果嗅覺不是完全沒有,其實也可以透過「嗅覺訓練」來刺激嗅覺細胞,讓患者每天聞同一種強烈的香氣,例如玫瑰、檸檬,持續4個月以上,可以有效恢復嗅覺的功能,但前提是嗅覺還沒有完全喪失才有效。

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文/盧映慈 圖/許嘉真